Usando la estadística para saber dónde prefieren vivir los escarabajos tigre

Este es un escarabajo tigre: 

escarabajo tigre

Estos hermosos insectos depredadores se encuentran esparcidos por todo el mundo, pero están siendo amenazados por cambios en sus hábitats. Cada especie de escarabajo tigre tiende a especializarse en un hábitat específico, por lo que los cambios aparentemente pequeños les pueden causar graves problemas.

Para formular estrategias de conservación eficaces, los científicos necesitan conocer las preferencias específicas de cada especie.

La Dra. Chandima Dangalle, una profesora de la Universidad de Colombo, Sri Lanka, completó recientemente el primer estudio en casi tres décadas sobre los escarabajos tigre de Sri Lanka en un intento por entender dónde vive cada especie y por qué.

Dangalle capturó escarabajos tigre en varios lugares y registró sus especies y características físicas. Recogió datos acerca de las condiciones del hábitat donde encontró cada escarabajo utilizando una variedad de dispositivos, tales como un GPS y un medidor digital de salinidad. 

Luego utilizó una técnica estadística denominada análisis de varianza (ANOVA) para entender mejor las relaciones de los insectos con sus hábitats. El ANOVA indica la probabilidad de que una diferencia entre las muestras refleje una diferencia entre las poblaciones de las cuales provienen las muestras.

Por ejemplo, supongamos que usted toma 10 manzanas rojas y 10 verdes de una carretilla. En promedio, sus manzanas rojas son más pequeñas que las verdes. ¿Significa eso que, en promedio, las manzanas rojas de la carretilla son más pequeñas, o simplemente que usted tomó manzanas rojas inusualmente pequeñas por casualidad? El ANOVA le indica las probabilidades.

Los resultados del ANOVA de Dangalle, realizado utilizando Minitab Statistical Software, revelaron que dos de las especies que ella recolectó tenían preferencias de hábitat significativamente diferentes. (Dangalle también encontró tres especímenes de una tercera especie, pero esa muestra era demasiado pequeña para un análisis fiable.)  La hypaetha biramosa prefería las áreas más soleadas y saladas, mientras que la lophyra (Lophyra) catena prefería las áreas menos soleadas y no saladas.

gráfica de contorno de disolución

Las gráficas de Minitab, como estas gráficas de caja, permitieron visualizar fácilmente la variación en las preferencias de las especies.

Dangalle quería saber por qué la biramosa prefiere las áreas más soleadas y más saladas, mientras que la Lophyra prefiere las áreas menos soleadas y menos saladas. Como los escarabajos son depredadores, la investigadora conjeturó que las dos especies pudieran escoger hábitats diferentes porque buscan una presa diferente.

Para determinar si eso fuera probable, Dangalle consideró si las dos especies tenían mandíbulas o piezas bucales de diferentes tamaños. El tamaño de la mandíbula es un buen indicador del tamaño de la presa. Sin embargo, el análisis estadístico no encontró ninguna diferencia significativa en el tamaño de la mandíbula entre las dos especies, lo que condujo a Dangalle a concluir que “es sumamente posible” que las distintas selecciones de hábitat no se deban a diferentes tamaños de presas. En lugar de ello, escribe Dangalle, su estudio “indica enfáticamente que las preferencias fisiológicas” conducen a las diferentes moradas de las dos especies. Los escarabajos no parecen escoger dónde vivir de acuerdo con lo que prefiere su presa; lo hacen de acuerdo con lo que ellos mismos prefieren. Mediante técnicas tradicionales de caza de insectos, mediciones de alta tecnología de los hábitats y el análisis estadístico con la ayuda de Minitab, Dangalle nos ha permitido entender mejor a unos hermosos insectos, lo cual debe ayudar a los conservacionistas a asegurar su preservación, incluso frente a cambios de hábitat. 

Esta investigación se publicó en un artículo de la Edición 2 del Volumen 3 de The Journal of Tropical Forestry and Environment 

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