Simmons College: Enseñando estadística con Minitab por casi 40 años

El Dr. Robert Goldman ha sido profesor de estadística en el Simmons College de Boston, Massachusetts, por 43 años. Y durante casi todo ese tiempo, ha enseñado estadística con Minitab Statistical Software.

Edificio del Simmons College 

El Simmons College, una de las primeras instituciones educativas en integrar Minitab a su plan de estudios de Estadística a finales de los años 1970, se ha caracterizado por estar siempre a la vanguardia en la enseñanza de estadística. Por ejemplo, la institución introdujo recientemente la especialización en Bioestadística, que enseña a los estudiantes a aplicar métodos estadísticos para mejorar la salud pública y reducir las enfermedades.

“Hemos graduado alrededor de 20 bioestadísticos en los últimos tres o cuatro años y casi todos ellos han ido a la escuela de postgrado y después han conseguido empleos”, comenta Goldman. “Muchos han ingresado al campo de la medicina y han encontrado trabajo a tiempo completo como resultado de las prácticas que consiguieron a través de Simmons”.

Goldman ha tenido una influencia fundamental en el enfoque progresista de Simmons con respecto a la enseñanza de estadística. Tras obtener su Ph.D. en Estadística en Harvard, Goldman fue el primer especialista en estadística que contrató Simmons. “Desde principio, me encantó enseñar y me sigue gustando”, dice Goldman. “Pero sentía, por mi experiencia en Harvard, que realmente necesitábamos apoyo técnico en forma de buenos programas de software”.

Cuando empezó a dar clases, explica Goldman, Minitab destacaba claramente entre las limitadas opciones disponibles de software de estadística. “Parecía mucho más fácil de manejar para los estudiantes que otros programas de software que estaban disponibles, y también ayudó el hecho de que Ryan y Joiner tenían un manual muy bueno sobre cómo usar Minitab”, señala. “Cuando lo probamos, descubrimos que Minitab era accesible y contaba con un buen soporte técnico, y lo hemos utilizado desde entonces”.

Publicado en 1976, el Manual de Minitab al que se refiere Goldman ofrecía detalles sobre cómo se podía usar Minitab en el aula. Elaborado por Brian Joiner y Barbara Ryan (dos de los tres profesores de Estadística de Penn State que construyeron la primera versión de Minitab en 1972), el manual permitía a los estudiantes minimizar el esfuerzo de hacer complejos cálculos estadísticos a mano para que en cambio pudieran concentrarse en el valor práctico de la estadística y en lo que significaban sus análisis.

“Minitab ha ayudado a que la estadística tenga más sentido”, afirma Goldman. “Da gusto usarlo, y creo que los estudiantes se sorprenden con lo fácil que es empezar a manejarlo y hacer análisis muy sofisticados a principios de un curso introductorio”.

Minitab Statistical Software está presente en todo el campus de Simmons y se usa con frecuencia en los cursos de estadística de la institución. “Minitab está disponible en los dormitorios, en todas las bibliotecas, y contamos con un gran número de salones de informática que tienen Minitab”, dice Goldman. “Cuando estamos explicando un tema, pedimos a los estudiantes que seleccionen datos y hagan el análisis en Minitab, así que lo usamos activamente en el aula; lo hemos integrado plenamente a nuestro método de enseñanza en el nivel introductorio”.

Goldman y sus colegas también se apoyan en los recursos de la Ayuda que ofrece el software, incluyendo la guía StatGuideTM, que ayuda a los estudiantes a interpretar los resultados de sus análisis, y cientos de conjuntos de datos de ejemplo accesibles directamente desde Minitab para hacer demostraciones y explicar importantes herramientas estadísticas. Goldman, en colaboración con el Dr. John McKenzie, del cercano Babson College, escribió dos ediciones de The Student Guide to Minitab (La Guía del Estudiante sobre Minitab) , que también utiliza en su clase para ayudar a sus alumnos a aprender estadística.

El Simmons College fue fundado en 1899 y es una pequeña universidad de artes liberales para mujeres a nivel de pregrado, pero ofrece co-educación a nivel de postgrado.

“Simmons se creó para proporcionar ocupaciones a las mujeres en tiempos en los que no tenían muchas opciones”, señala Goldman. “Siempre nos hemos enorgullecido de combinar cursos prácticos y académicos para nuestros estudiantes. La estadística es perfecta para eso porque se basa en una teoría interesante, pero también es muy práctica y hace que la gente consiga trabajo, y eso es muy, muy importante”.

Goldman dice que el crecimiento de la estadística en la institución en los últimos años ha reflejado en gran medida el florecimiento del tema tanto dentro como fuera del mundo académico.

“Los datos están disponibles de una manera más amplia y se han vuelto más necesarios”, considera Goldman. “Ahora es más importante que nunca entender las ideas estadísticas en el área de la salud y la medicina basada en evidencia. Los datos están en todas partes, mucho más de lo estaban hace apenas 20 años.

“Las carreras que involucran análisis estadístico son bien pagadas y la demanda supera por mucho la oferta”, continúa Goldman. “Vivimos en un mundo cuantitativo, y las personas que sepan manejar los datos son las que conseguirán los trabajos. Creo que los estudiantes están empezando a darse cuenta de eso”.

E propio Goldman comenzó su educación fuera de la estadística. “Empecé como economista”, dice. “Fui a la Escuela de Economía de Londres como estudiante de pregrado e iba a ser economista, pero tomé un curso de estadística y me impresionó tanto lo útil y lo interesante que era que me cambié a estadística”.

¿Pero por qué estadística?

“La estadística es una excelente manera de hacer uso de las destrezas cuantitativas, porque combina la elegancia de las matemáticas y la teoría y, sin embargo, es increíblemente práctica”, afirma Goldman. “Ayuda a contestar preguntas realmente importantes”.

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